Описание мира

События, о которых пойдет речь, развиваются на землях к северу от Моря Мук на довольно обширной, по большей части равнинной территории, простирающейся на север вплоть до Великого Леса.

Море Мук теплое и сравнительно спокойное. Его берега издревле заселены разнообразными народами, занятыми мореплаванием и торговлей. Можно с определенностью утверждать, что побережья (прежде всего южное побережье) Моря Мук являются центром цивилизации и культуры. Торговые города-государства на берегах моря, известные в настоящее время как самоцветные города, уходят своей историей в глубочайшую древность. О временах их появления сохранились лишь самые отрывочные легенды. Крупнейшим городом северного побережья является город Опал — торговые ворота всего севера. Именно через него идет вся торговля Империи с остальным миром (и прежде всего с богатыми городами юга).

К северу от Опала располагаются обширные плодородные равнины, населенные земледельцами. Крупнейший город на этих территориях — Вяз. Также следует отметить недавно построенную крепость Чары — административный центр Империи Госпожи, расположенный в самом центре плодородных центральных провинций.

Дальше на север расположена невысокая, но труднопроходимая горная гряда Слез. Единственный перевал через которую — Лестница Слез, которая ведет в негостеприимные степи, известные как Ветреный Край. Ветреный Край вытянут с востока на запад между двумя горными цепями, и для него характерны сильные холодные ветра, постоянно дующие с востока. Ветреный Край малонаселен и является ественной границей внутренних областей Империи. Все, что находится севернее Ветренного Края, — это земли, чье население привыкло жить по своим законам и никогда не входило в культурно-торговую общность народов побережья Моря Мук.

К северу от Ветреного Края находится гористая провинция Клин, в центре которой располагается большая клиновидная долина, давшая название всей провинции. Столицей Клина является город Розы, а выход из долины запирает высокогорная крепость Мейстрикт. В настоящее время Мейстрикт полуразрушен и не имеет постоянного гарнизона. К востоку от Клина расположен труднопроходимый и практически необитаемый облачный лес, который отделяет Клин от провинций северо-востока. На северо-востоке продолжаются леса, но, в отличие от Облачного Леса, они не столь дикие — эти леса населены людьми. В основном здесь добывают древесину, пушнину, мед. Часть земли расчищена и используется для сельского хозяйства. В этих краях расположен крупнейший город к северу от Ветреного Края — Лорды.

Город Лорды основан еще до эпохи владычества людьми из народа Ючителле, пришедшими с юга из самоцветных городов в поисках новых территорий и торговых путей. В настоящее время Лорды входят в состав Империи Госпожи.

С востока провинция Лорды ограничена загадочной и пугающей областью, носящей название Равнина Страха. Там происходят действительно жуткие и удивительные вещи и путешествие через равнину смертельно опасно. Говорят, что Равнина в далеком прошлом пострадала от какого-то чудовищного магического катаклизма, извратившего все на ее территории: от растений, животных и вплоть до камней.

Также бытует мнение, что Равнина Страха медленно расширяется и через тысячу лет поглотит всю провинцию и сам город Лорды.

Далее на север от Клина и Лордов находится обширная и плодородная провинция Форсберг. Находясь на самом краю обитаемого мира, эти земли почти не были вовлечены в катаклизмы предыдущих эпох. Люди здесь простые, а земли обширны и мало населены. Во многих местах сохранились общинно-племенная структура общества. Каждый народ живет на своих территориях и с подозрением относится к чужакам. Культура Юга и самоцветных городов здесь почти не известна.

Единственным городом и столицей провинции Форсберг является город Весло.

О Весле ходят самые разнообразные слухи. Например, утверждают, что именно здесь был основан Круг Восемнадцати и началось повстанческое освободительное движение.

К северу от Форсберга находится огромный, холодный и непроходимый Великий Лес, который простирается на север на многие дни пути. Что находится за Великим Лесом достоверно не известно. Имеющиеся данные противоречивы, некоторые полагают, что к северу от леса расположены высокие и совершенно непроходимые горы, по другим сообщениям с севера лес омывает Ледяной Океан.

Также говорят, что в Великом Лесу находится тайное убежище мятежников — крепость Логово, где Круг Восемнадцати отсиживается после понесенного тридцать с лишним лет назад поражения в битве за Весло и готовится к новому возвращению кометы, которая, согласно легендам, является предвестником появления Белой Розы и падения Империи.

Свободные города

Для некоторых городов после их вхождения в состав Империи Госпожа сохранила статус свободных городов. Как правило, такое случалось с городами, вошедшими в состав Империи относительно добровольно и имеющими структуру власти отличную от чисто феодальной. Понятие «свободного города» помимо громкого названия и повода для местечковой гордости означает также определенную долю самоуправления. Впрочем, тем или иным способом Империя контролирует то, что происходит в свободных городах, пусть и делает это менее прямолинейно, чем в случае с городами, полностью управляемыми имперскими властями.

Самые известные свободные города — это Лорды, Весло и Розы.

Лорды

Город Лорды основан среди лесов на пути, соединяющем северные равнины и побережье Моря Мук, в обход гор Клина и Облачного Леса. Лорды — крайняя точка северной экспансии народа Ючителле. В древности, во время борьбы Ючителле и Теллекуре, город много раз переходил из рук в руки, а периоды войны перемежались периодами мирного сосуществования этих народов. Конец этим войнам положило только наступление Эпохи Владычества.

В наши дни городом совместно правят представители нескольких древних знатных семей, которые ведут свою родословную от Ючителле или Теллекуре. Эти семьи поддерживают торговые, культурные и родственные связи с аристократией Опала и других самоцветных городов. Для севера они, несмотря на долгую историю, являются чужаками и их культура обычаи и речь отличаются от жителей окрестных земель и даже от простых горожан. В давние времена Теллекуре были сторонниками Властелина и правили городом в эпоху Владычества, а Ючителле мечтали о восстановлении независимости города. Но в наши дни все уже давно изменилось и все знатные дома так или иначе поддерживают Империю Госпожи.

Важно отметить, что принадлежность знатных семей к народам Ючителле или Теллекуре является по большей части вопросом семейных преданий и геральдики. Фактически представители этих народов давно перемешались с местным населением и друг другом, а языки Ючителле или Теллекуре являются мертвыми языками и не используются в устной речи. В некоторых семьях из поколения в поколение передаются старинные книги, написанные на языках, которые уже никто не может прочитать. Но, несмотря на это, знатные фамилии резко не одобряют браки между членами семей и коренным местным населением.

Аристократические семьи держат в своих руках управление городом, торговлю и вопросы безопасности (городскую стражу, укрепления, военные действия, охрану дорог). Коренные жители занимаются ремеслом, мелкой коммерцией, содержат постоялые дворы и трактиры, а также работают слугами в знатных домах. Также распространена охота и добыча пушного зверя. Меха и лекарственные травы из Облачного Леса ценятся по всей Империи и даже в городах южного побережья.

Лорды формально являются свободным городом в составе Империи. Власть в городе находится в руках Совета Пяти, члены которого избираются пожизненно голосованием глав всех знатных семей. В городе также находится имперский наместник, который своевременно доносит до Совета Пяти текущие особенности имперской политики, передает в совет имперские указы, обязательные для исполнения на всей территории Империи, и так далее. Имперский наместник также присутствует на всех заседаниях Совета Пяти и имеет право налагать вето на решения не соответствующие духу имперской политики.

Весло

Город Весло всегда имел репутацию «края света». Сюда отправляли в ссылку или бежали с юга от долгов, кровной мести или проблем с правосудием. Правитель Весла с давних времен носил титул Тан и избирался тем или иным способом из наиболее влиятельных вождей окрестных племен. Но власть Тана всегда была довольно номинальна. Весло гордится своим статусом свободного города. Весло оставалось свободным даже в эпоху Владычества, когда остальные города, в том числе такие большие и важные как Опал и Лорды, склонились перед Властелином.

В настоящее время Весло также формально независимый город, однако земли Форсберга включены в состав Империи и их жители платят в имперскую казну налоги. Для управления провинцией в Весле находится имперский гарнизон, но делами города по прежнему занимается Тан.

Предыдущий Тан по имени Скарссон, избранный племенами, некоторое время назад сбежал и по слухам скрывается в Великом Лесу под именем Загребущий. Нынешний Тан — Толвуд был избран с большим трудом при явной поддержке имперского гарнизона. Значительная часть племен отказалось считать его настоящим таном и продолжают считать таковым Скарссона.

В остальном Весло является пристанищем всевозможных авантюристов, беглых каторжников, торговцев, бандитов и прочей публики, типичной для отдаленного от метрополии фронтира. Ситуацию усугубляет находящееся к западу от Весла Курганье, раскопки в котором строжайше запрещены особым имперским указом. Вечная Стража, которая в настоящее время именуется специальным полком имперской армии, следит за тем, чтобы незадачливые горе-археологи не потревожили древние захоронения. Впрочем ни сами стражи, ни местные жители, не забывают, что стражу вокруг курганов выставила когда-то сама Белая Роза.

Розы

Свободный город Розы имеет весьма примечательную историю. Будучи в незапамятные времена местом проведения ярмарок, на которые съезжались жители и торговцы провинций Клин и Форсберг, город возник сам собой на ничьей земле и никогда не имел какого-либо хозяина или повелителя.Структуру города сформировали четыре купеческих подворья или землячества, каждое из которых со временем стало как бы городом в городе. Землячества никогда не могли договориться и признать над собой какую-то единую власть, как избранную ими самими, так и навязанную им. Эта строптивость дорого обходилась Розам: согласно историческим записям, город сжигали и разрушали до основания пять или шесть раз. Но из-за удобного расположения ярмарка, а вслед за ней и землячества, возникали снова. Из-за отсутствия согласия между землячествами в городе нет городских стен, общих законов, городской стражи и прочих естественных для любого города вещей. Все спорные вопросы землячества решают между собой в двустороннем порядке. Своих, понятное дело, не выдают.

Среди повстанцев бытует легенда, что Розы названы так в честь Белой Розы, которая родилась в этом городе и здесь же возродится вновь, когда наступит время исполнения Пророчества. Впрочем, существуют летописи, в которых упоминается «ярмарка в Розах» задолго даже до наступления Эпохи Владычества.

Чары

«Далеко на юге из-за горизонта торчала Башня. Этот базальтовый куб выглядел устрашающе даже с расстояния в десять миль и никак не вписывался в окружающий его ландшафт. Невольно хотелось видеть вокруг него бесплодную пустыню или, в лучшем случае, местность, скованную вечной зимой. А на самом деле Башню окружал зеленый пасторальный простор, где на южных склонах невысоких холмов виднелись небольшие фермы. Между холмами петляли глубокие медлительные реки, окаймленные деревьями.»

Башня чар — резиденция Госпожи и административное сердце Империи. Состоит из внутренней и внешней частей. Во внешней части расположены административный аппарат имперской канцелярии и штаб имперской армии. Что находится во внутренней части башни достоверно не известно, так как доступ туда имеют только Взятые и, возможно, еще горстка особо доверенных слуг Госпожи.

Вокруг Чар расположено несколько армейских лагерей, откуда армии выступают в ту или иную провинцию для усмирения бунтов и защиты населения. Во внешней части башни базируются Имперская Гвардия — элитное и наиболее боеспособное подразделение армии Империи, подчиняющееся непосредственно Госпоже.

Логово

Об этом месте ходит столько слухов, что иногда кажется, что его вообще не существует на самом деле. Опираясь на материалы имперской разведки, можно сказать следующее: Логово — тайная крепость, которая находится глубоко в Великом Лесу. Там Круг Восемнадцати колдунов собирает силы, чтобы свергнуть Госпожу и уничтожить Империю. В самом начале Логово было основано племенами северян из Форсберга, которые не склонились перед Госпожой и отступили в Великий Лес. Но сейчас значительную часть его населения составляют мятежники, собравшиеся со всей империи от Весла и до Самоцветных Городов. Несмотря на то, что в Логово проникло немало имперских агентов и его местоположение довольно неплохо известно, дороги пригодной для прохода армий в Логово до сих пор не найдено. Вероятнее всего причина этому — колдовство магов Круга.

Существует также теория, что Логово построено на древнем капище северян, где их волхвы приносили человеческие жертвы забытым ныне темным богам, но древние чары по-прежнему берегут это место от незваных гостей.